EXKLUSIVT: Expanding Pro-Trump Outlet 'The BL' är nära kopplat till Epoch Times

Epoch Times grundades av kinesisk-amerikanska anhängare till en andlig rörelse och meditationspraxis som kallas Falun Gong. Det nyhetsutloppet har under senare år, som rapporterats av BuzzFeed News och NBC-nyheter , förvandlat till ett munstycke laddat, pro-Trump munstycke. Efter att Facebook förbjöd Epoch Times att köpa annonser på det sociala medianätverket sommaren 2019, flera “sock-puppet sidor ”Dök upp med att marknadsföra Epoch Times innehåll utan avslöjande. Facebook förbjöd också dessa sidor från att köpa annonser i augusti efter NBC News uppföljning rapportering .



Här rapporterar Snopes om ett pro-Trump media-nätverk vars räckvidd expanderar snabbt på Facebook och är kopplat på flera sätt till The Epoch Times. Detta utlopp, som går under namnet The BL (The Livets skönhet ) och dök upp första gången runt 2016, är en stor internationell verksamhet. Den har en fantastisk social media-närvaro på Facebook som kan länkas till minst 82 Facebook-grupper och sidor som totalt representerar över 28 miljoner följare. Webbplatsen har spenderat minst 510 698 dollar på Facebook-annonsköp med pro-Trump-innehåll och andra kampanjer. Dess anställda verkar också kultivera flera Trump-specifika Facebook-sidor och grupper och dölja dem hemligt under paraplyet av BL, i de flesta fall utan avslöjande.

Trots det faktum att VD för företaget som äger The BL en gång var VD för Epoch Times Vietnam, och trots att BL: s chefredaktör är en tidigare chefredaktör för The Epoch Times engelskspråkiga utgåva, en icke namngiven representant för The BL berättade via e-post att 'BL har INGEN anknytning till The Epoch Times.' På samma sätt berättade The Epoch Times förläggare, Stephen Gregory, oss via e-post att 'The Epoch Times är inte anslutet till BL.' Vi tror att sådana uttalanden inte speglar verkligheten.





Falun Gong Media Empire

Epoch Times grundades 2000 av anhängare av Falun Gong-rörelsen. Enligt sina anhängare är Falun Gong ”ett gammalt ... sätt att förbättra sinnet och kroppen” som inkluderar meditation och andra övningar tillsammans med andliga läror. ”Kärnan i dessa läror är värdena Sanning, Medkänsla och Tålamod”, posta av de ideella vännerna till Falun Gong. Men Wall Street Journal rapporterad att 'Peking förklarade Falun Gong som en ond kult och inledde en brutal attack mot sina utövare i Kina' 1999. Denna undersökning handlar inte om Falun Gong-rörelsen eller dess praxis, utan om medieegenskaper kopplade till rörelsen.

Enligt en beskrivning från 2004 på deras webbplats var inspirationen till The Epoch Times grundande ett 'svar på det växande behovet av ocensurerad täckning av händelser i Kina.' Som en del av ett försök att öka medvetenheten om deras sak och förföljelse, följer Falun Gong-anhängare skapad ett globalt nät av mediaenheter , inklusive en tidning, en TV-station och en radiostation: The Epoch Times, New Tang Dynasty TV (NTD TV) och Sound of Hope Radio. Från och med 2016 började dessa företag ägna betydande resurser åt att komma in på den pro-Trump-mediemarknaden.



”Före 2016 förblev The Epoch Times i allmänhet utanför USA: s politik, såvida de inte överensstämde med kinesiska intressen,” rapporterade NBC News i augusti 2019. ”Publikationens senaste annonsstrategi, tillsammans med en bredare kampanj för att omfamna sociala medier och konservativ amerikansk politik - Framför allt Trump - har fördubblat Epoch Times intäkter ... och drivit dem till större framträdande i den bredare konservativa medievärlden. ” Ur ett rått talperspektiv är tidningens stöd till Trump produktivt. På Facebook har The Epoch Times 'spenderat mer pengar på pro-Trump ... annonser än någon annan grupp än Trump-kampanjen', NBC anges .

Epoch Times handlingar har också dragit granskningen av Facebook, som i juli 2019 började förbjuda några Epoch Times Facebook-sidor från att visa politiska annonser. 'Under det senaste året har vi tagit bort konton kopplade till Epoch Times för att de bryter mot våra annonspolicyer, inklusive att försöka komma runt våra granskningssystem', säger en talesman på Facebook berättade NBC-nyheter. För att kringgå detta hinder använde The Epoch Times Facebook-konton 'sock-puppet' för att dirigera användare till generiskt namngivna webbadresser som genuinenewspaper.com och truthandtradition.news som sedan omdirigerade dessa användare till Epoch Times prenumerationssida, rapporterade NBC News. Denna lösning verkar ha stängts av Facebook i augusti 2019.

Ett svar på NBC News rapportering i form av en öppet brev publicerades först på Falun Gong-webbplatsen faluninfo.net anklagade NBC-reportrar Brandy Zadrozny och Ben Collins för att presentera ”snedvridningar som spårar mycket nära officiella kinesiska kommunistiska partispropagandapunkter.” Detta öppna brev publicerades den NTD.com , Epoch Times webbplats, och - särskilt - TheBL.com .

De många, många förbindelserna mellan BL och Epoch Times

Påståendet att ”The BL har ingen anknytning till The Epoch Times” belastar trovärdighet av flera skäl. BL - som vi återigen noterar står för 'The Beauty of Life' - ägs av ett företag som först registrerades i Kalifornien som Beauties of Life, Inc. 2016 . Företaget bytte senare sitt tillstånd till Wyoming och dess namn till The Beauty of Life, Inc. Två personer namnges i Wyoming-företagsdokumenten som styrelseledamöter i företaget: Trung Vu och John Nania. Trung Vu hade varit VD för den vietnamesiska upplagan av The Epoch Times och arbetade senare för den relaterade NTD TV. John Nania var chefredaktör på The Epoch Times engelska utgåva 2004 till 2015 och senare för en webbplats, America Daily , det var drivs av annan Falun Gong-länkad mediedrift: Sound of Hope Radionätverk:

Som svar på ett uppföljande e-postmeddelande där vi listade flera uppenbara kopplingar mellan The BL och The Epoch Times, berättade en namnlös person på The BL att ”Vår VD Trung Vu var VD för Epoch Times Vietnam från 2014 och hade arbetat för NTD Television från mitten av 2016 till slutet av 2017. Han lämnade NTD och har arbetat fullt ut på The BL efter det. ”

Trots påståenden om total företagsoberoende mellan The BL och Epoch Times fastigheter använde Vu sin NTD-e-postadress när han registrerade The Beauty of Life, Inc. 2019 - två år efter att han påstås ha lämnat NTD TV. ”E-postmeddelandet i dokumentet är hans gamla e-postadress, det betyder inte att BL är en egendom som tillhör NTD eller har koppling till NTD Television-företag”, förklarade BL utan att förklara hur eller varför e-postadressen hade använts så nyligen i januari 2019, två år efter att Vu sägs ha lämnat NTD.

BL hävdade också i sin e-post att deras 'servrar och nätverksinfrastruktur är ... egna [redigerade] av The BL.' Men åtminstone en server används av BL vid skrivandet var registrerad till Epoch Times Vietnam av Trung Vu - ett annat faktum som vi tog upp för vilket vi inte fick något direkt svar. Liksom e-postadressen som används i företagsdokument valde Vu att använda denna kontaktinformation trots att servern var väl registrerad efter Beauties of Life, Inc. hade bildats som eget företag.

Middletown, New York, adress anges för BL är inte heller utan sina egna kopplingar till Falun Gong-associerade medier. Baserat på offentliga skivsökningar utförda av Snopes är den platsen länkad till eller ägs av Falun Gong “Sound of Hope Radio Network”. Som det visar sig kan denna anslutning bero på att samma adress en gång var platsen för en produktionsstudio som användes av välkända Falun Gong YouTuber Mikey Chen , som producerar showen 'Beyond Science' och 'Strictly Dumpling', bland andra. Tills han lämnade studion och skapade vad som kan vara hans eget medieföretag, producerades dessa program av Sound of Hope Radio Network, Inc. enligt anställds beskrivningar av deras arbete som vi hittade på LinkedIn:

TILL videoturné av det faktiska kontoret i fråga, där minst två personer som vi identifierar som tidigare författare för The Epoch Times presenteras, finns på Chens YouTube-kanal och matchar fastigheter fotografier reklam för fastigheten i Middletown. 'BL är ... inte ett företag eller en egendom som tillhör Sound of Hope Radio Network, vi hyr kontoret i Middletown NY,' berättade BL för oss utan att avslöja vem de hyrde det.

Ett misstänkt stort antal av BL: s redaktionsmedlemmar är för närvarande eller var tidigare anställda av The Epoch Times. Chefredaktören för The BL, Orysia McCabe , när detta skrivs listade hennes nuvarande arbetsgivare på LinkedIn som The Epoch Times. Sidansvarig för The BL: s huvudsakliga Facebook-sida, Margaret Trey, var en hälso- och hälsoförfattare för The Epoch Times och en författare för NTD TV.

Flera politiska författare eller kommentatorer har en liknande bakgrund. Angela Anderson, en värd på kameran för The BL, skrev för Epoch Times fram till Juni 2019 . Matt Tullar, en annan värd och kommentator på kameran, var en gång cirkulationsdirektör för The Epoch Times och listar sitt nuvarande jobb på LinkedIn som försäljnings- och marknadschef för Orange County-upplagan av The Epoch Times. Gregory, förlaget Epoch Times, berättade för oss ”Tullar slutade arbeta för Epoch Times i oktober 2016. Orange County-upplagan av The Epoch Times stängdes för flera år sedan.”

Chris Ford, BL: s politikredaktör, skrev för The Epoch Times fram till Augusti 2019 . Flera Övrig av BL: s politiska reportrar kommer också från The Epoch Times. Några av våra anställda har arbetserfarenhet ... arbetar i The Epoch Times, men nu arbetar de heltid i BL, 'förklarade BL oss via e-post.

Vid minst ett tillfälle visade en video om förföljelsen av Falun Gong på Epoch Times webbplats en öppen länk mellan NTD TV, Epoch Times och The BL - alla tre listades som sponsorer i videokrediterna. Frågade varför alla tre enheter inkluderades i slutet av videon om det inte fanns någon koppling mellan BL och de andra två företagen, berättade Stephen Gregory, The Epoch Times utgivare, att ”videon var en extern produktion och listar medieföretag som främjade produktionen. ”

BL å sin sida upprepade i sitt andra e-postmeddelande till oss att ”BL är ett separat företag och oberoende från The Epoch Times, inte en egendom som tillhör The Epoch Times eller [kopplad] till [dem]. Det är bara ett annat medieföretag med [en] annan vision. ”

En ”annan syn”

'BL', enligt avsnittet Om i deras Facebook sida , ”Är som en ren fjällkälla som fuktar varje läsares hjärta. Det syftar till att plantera frön av uppriktighet, godhet och tolerans djupt in i själen, så att den kan växa och blomstra. ” Deras uppdrag, säger de, är 'att presentera för världen de vackraste aspekterna av livet [genom att fokusera] på innehåll som representerar grundläggande moraliska standarder och värderingar.' Vaga aforismer åt sidan, BL - som Epoch Times - är en grogrund för glödande Trump-fandom.

'Vi är stolta över att visa vårt stöd för den här presidenten och vi väljer att rapportera om de många positiva resultat och värderingsbaserade riktning som detta presidentskap går', förklarade BL-videovärd Rich Crankshaw i en Facebook-annons för The BL. 'Vanliga medier tjänar till att införa rädsla och hat i sina anhängares hjärtan ... I stället för att bara rapportera fakta, siktar vi på att balansera den negativiteten med BL, livets skönhet och storheten hos denna nation.'

Redaktionellt tillhandahåller BL samma felaktiga täckning av Trump som The Epoch Times, innehåll som tjänar till att förstärka Vita husets samtal och erbjuda (eller omlägga ) pro-Trump tar emot Vita husets skandaler. BL har till exempel försökt miskreditera Ukrainas visselblåsare som en del av en George Soros konspiration och har tryckte konspirationsteorin att familjen Clinton dödar sina politiska fiender. Minst en BL-ägd Facebook-sida harfrämjasQ-anons konspirationsteori för Trump. Ibland skär ut mellanhanden helt och hållet, och BL publicerar direkt oredigerade uttalanden från Vita huset, som de gjorde för deras anti-Mueller-inlägg 'Den 2-åriga häxjakten på 25 miljoner dollar.'

Ur ett reklamperspektiv verkar BL: s tillvägagångssätt också urskiljas från The Epoch Times: köp en enorm volym Facebook-annonser som är förmodligen marknadsförda för deras utlopp men som i de flesta fall inte kan särskiljas från grundläggande Trump-kampanjannonser:

Det finns flera officiella 'The BL' -sidor på Facebook, och många av dem har betalat för dessa pro-Trump-annonser. Deras huvudsakliga engelskspråkiga sida, The BL.com, har spenderat totalt 276 929 dollar på Facebook-annonser. BL TV och The BL Story spenderade över 100 000 dollar vardera på Facebook-annonser. BL-videon, BL-nyheterna och BL Shedding Light spenderade ytterligare 12 000 dollar. Allt sagt har minst 510 698 dollar gått till Facebook från The BL.

BL: s framgång när det gäller att förhindra att deras annonser förbjuds av Facebook är också jämförbar med den framgång som Epoch Times uppvisar, det vill säga extremt begränsad. Baserat på Facebooks Ad Library-verktyg, publicerade BL 908 annonser, varav 864 togs bort för att bryta mot Facebooks policy. Alla 121 annonser som drivs av The BL TV och alla 168 som drivs av The BL Stories togs också bort. Utloppet som helhet har inte lagt upp en Facebook-annons sedan augusti 2019, ungefär när Facebook började slå ner på Epoch Times-relaterat innehåll.

Vi kontaktade Facebook för att fråga om dessa BL-sidor har förbjudits att visa annonser och om den omständigheten berodde på en länk till The Epoch Times, men vi hade inte fått svar inom presstiden. BL verkar dock använda andra metoder för att få anhängare utanför annonsköp.

Hur har BL 28 miljoner följare på Facebook?

BL: s Facebook-räckvidd är enorm och expanderar. Den spanskspråkiga BL-sidan Bellezas de la Vida är den största med över 10 miljoner följare. Den sidan, kanske kontraintuitivt, verkar som mest aggressiv, med några konsumtionsteorier för Trump, inlägg om Q och annonser för en show som påstår verkligt samarbete mellan Clintons och Kina. Det finns, vid vår senaste räkning, minst 22 Facebook BL-sidor med BL-logotypen, varav några är inriktade på olika länder, språk och teman. BL: s närvaro på den asiatiska marknaden, baserad på länkar från BL: s engelska utgåva, verkar gå under namnet DKN TV.

Men BL: s Facebook-verksamhet är mer än bara dessa officiella sidor. BL Facebook-sidor, liksom konton knutna till BL: s anställda, verkar få kontroll över och / eller skapa flera sidor och grupper utan någon uppenbar länk till BL, få kontroll över sina följare och i vissa fall lägga till länkar till en BL-webbplats. Sådana sidor och grupper skapas i vissa fall officiellt av The BL, vilket leder till en komplex webb med sammanhängande Trump-sidor som till sist modereras av Facebook-profiler med en tydlig koppling till både The Epoch Times och The BL. Ett Facebook-konto med samma namn som chefredaktör Orysia McCabe, som ett exempel, verkar köra minst sex pro-Trump-Facebook-grupper som är länkade till The BL. Matt Tullar, värd och kommentator för The BL, verkar köra minst tre.

Som ett annat exempel, en tjänstemanBL-kontrolleradFacebook-gruppen heter PRESIDENT TRUMP - AMERICA 2020. Denna grupps anslutning till The BL är inte hemlig, eftersom den är listad som en av grupperna på BL: s huvudsakliga engelskspråkiga Facebook-sida. Trump 2020-gruppen har flera moderatorer eller administratörer, inklusive en som är en vietnamesiskt baserad sida med namnet America First. America First fungerar i sin tur som moderator för minst 17 andra grupper vars andra moderatorer är tydligt kopplade till The Epoch Times och / eller The BL. En grupp med namnet TRUMP MAGA 2020 som modereras av America First modereras till exempel också av David Montgomery's Facebook-konto. Montgomery, på sin egen Facebook-tidslinje, har interagerat med The BL: s VD Trung Vu och delar främst länkar till både The Epoch Times och The BL.

Andra sidor eller grupper verkar ha köpt eller på annat sätt överförts från orelaterade enheter. Dessa sidor, vars namn ofta innehåller teman 'Skönhet' och 'Liv', föregick bildandet av medienätverket men nu annonserar en länk till en BL-webbplats och till och med ibland visar Middletown, New York-adressen, medan de enbart består av inlägg orelaterad till BL.

Ett exempel på denna praxis finns på kinesiska sida vars engelskspråkiga URL är 'BeautiesOfLifeLoveQuotes.' Denna sida skapades 2014 och har byggt upp en betydande följd av över 800 000 användare. Före 2017, då namnet på gruppen ändrades, bestod dess innehåll främst av kvaviga bilder av kvinnor. Efter detta skift började det lägga upp vad som verkar vara upplyftande text- och fotomemor om relationer. Innehållsmässigt finns det ingen anledning att tro att sidan har något att göra med The BL, men ändå visar sidan - med sin betydande följarebas - en länk till den kinesiska språkversionen av The BL och en karta till Middletown-adressen .

Snopes söker efter BL-relaterade grupper som passar någon av ovanstående beskrivningar och har identifierat minst 60 ytterligare grupper eller sidor kopplade till BL men som saknar sin logotyp i sina profilfoton eller 'The BL' i sina titlar. Sammanfattningsvis utgör dessa Facebook-enheters följare minst 3,5 miljoner av de 28 miljoner följare av alla BL-sidor eller grupper som vi identifierar i tabellen nedan. Enligt alla mått är detta en enorm räckvidd för ett mediauttag.

Till vilket slut?

Vi vet inte varför BL vägrar erkänna någon koppling till den bredare mediegruppen Epoch Times, och vi vet inte heller vad de planerar att göra med det fantastiska antal följare som de verkar snabbt ackumulera. Vad vi dock vet är att både The Epoch Times och BL är mindre än direkt genom att kategoriskt förneka någon koppling mellan deras organisationer.

I början av 2000-talet, Wall Street Journal beskrivs ett av de största problemen inför den upplevda legitimiteten hos Epoch Times som 'deras ovilja att identifiera sig som någon koppling till [Falun Gong], trots gott bevis för det motsatta.' Inför samma svårigheter verkar BL ha en liknande motvilja mot att erkänna någon koppling till The Epoch Times.